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Vidas desgarradas: los efectos del cambio climático en la migración

A principios de 1999, menos de tres meses después que el huracán Mitch hubiese atravesado sus campos, acabando con el maíz, la papa y otros cultivos que había plantado, Israel Bail partió hacia los Estados Unidos para probar suerte como inmigrante indocumentado. Ahora, de vuelta en Quetzaltenango, Guatemala, mira hacia atrás y piensa en aquella decisión como su única opción en ese momento. "El huracán destruyó mis cultivos y ya no pude pagar mis deudas", explicó.

Las fuertes tormentas separan no sólo los árboles y estructuras, pero personas. A medida que los efectos del cambio climático se intensifican-resultando no sólo huracanes en más fuertes, pero en mayores desastres de menor movimiento como las sequías y aumento del nivel del mar- los países necesitarán tener cada vez más en cuenta sus efectos sobre la migración humana tanto dentro como entre sus fronteras.

Hasta cierto punto, la migración suscitada por el clima afecta a todos los países, grandes y pequeños, ricos y pobres. En los Estados Unidos, el huracán Katrina desplazó a cientos de miles de personas en el 2005, con Nueva Orleans perdiendo más de la mitad de su población durante un tiempo. Si bien la ciudad ha ido recuperando en los últimos años, sigue siendo considerablemente más pequeña de lo que era antes.

América Central y el Caribe son especialmente vulnerables a las tormentas violentas. En un informe de 2014-Derechos humanos de los migrantes y otras personas en el contexto de la movilidad humana en México – de la Comisión Interamericana de Derechos Humanos, revisa algunas de las causas de la migración hacia y a través de México. Se encontró que los desastres naturales en América Central y el Caribe "están figurando cada vez de manera más prominente entre los factores más adversos que causan que muchos migran en la región." Además de los huracanes, lluvias torrenciales e inundaciones, el informe señala otros factores tales como la creciente intensidad de las estaciones secas, la degradación del suelo y la elevación del nivel del mar.

El Índice Global de Riesgo Climático 2016 lista los 10 países del mundo más afectados por los efectos del clima durante un período de 10 años (1995-2014), y cuatro de ellos se encuentran en América Central o el Caribe: Honduras (# 1), Haití ( # 3), Nicaragua (# 4), y Guatemala (# 10). El índice, elaborado por una organización no gubernamental llamada Germanwatch, refleja principalmente el impacto directo de los fenómenos meteorológicos extremos. Se observa que a pesar que las pérdidas monetarias tienden a ser mayores en los países más ricos, " los países más pobres, en vías de desarrollo, son los más afectados."

A veces, cuando una repentina catástrofe golpea, la migración es casi inevitable. Este fue el caso de más de 800 residentes de la Pequeña sabana, Dominica, que tuvo que ser evacuada de forma permanente después de las inundaciones y deslizamientos de tierras provocados por la tormenta tropical Erika devastando este municipio en agosto de 2015. (El gobierno de Dominica se encuentra en el proceso de planificación de una nueva comunidad que se construye para los evacuados, de acuerdo con un informe a principios de este año por Caribbean News Now.)

Otros efectos del cambio climático evolucionan más lentamente. En los Andes, por ejemplo, los glaciares son una fuente importante de agua dulce, pero con el aumento de las temperaturas globales se están derritiendo a un ritmo sin precedentes. En Perú, Ecuador y Colombia, los glaciares más pequeños en altitudes más bajas (alrededor de 5.000 metros) probablemente desaparezcan por completo dentro de una generación, según Walter Vergara, especialista climático en el World Resources Institute.

"Esto es aterrador, porque hay muchos glaciares que están por debajo de los 5.000 metros", dijo Vergara, coautor de un estudio sobre el tema cuando trabajó para el Banco Mundial. Además del retroceso de los glaciares, las temperaturas más altas también contribuyen al secado de los ecosistemas de los humedales de alta montaña conocidos como páramos, que almacenan y liberan agua con el tiempo. Todo esto significa que menos agua estaría disponible en el futuro para la agricultura, la producción de energía, y otros usos.

“Con el tiempo, las personas que viven en las cuencas de alta montaña van a tener que adaptarse o migrar", dijo Vergara en una entrevista.

Otro ejemplo de un evento climático que sucede lentamente, es la decoloración del coral, vinculada al aumento de las temperaturas superficiales del mar. Este problema no sólo tiene un impacto en el turismo al atenuar los colores brillantes que atraen a los buzos; también amenaza la pesca, puesto que los arrecifes de coral mantienen colonias de peces. En algunas comunidades en el Caribe, muchas personas que dependen de la pesca para su sustento podrían terminar teniendo que trasladarse, dijo Vergara.

Para estar seguros, las medidas de adaptación a largo plazo están en marcha para hacer frente a estas dos situaciones. En el caso de los arrecifes de coral, los científicos están haciendo estudios genéticos para identificar los corales que son más resistentes a temperaturas más altas, un proceso que Vergara describe como "una carrera contra el tiempo." Por su parte, los países andinos, están considerando medidas como la creación de embalses artificiales de gran altitud y la introducción de plantas resistentes a la sequía.

No importa el riesgo climático en particular, dijo Vergara, los países y las comunidades deben reforzar sus esfuerzos por visualizar los impactos a largo plazo y participar en una planificación estratégica seria. Mientras tanto, agregó, la región debe hacer todos los esfuerzos posibles para eliminar las emisiones de combustibles fósiles. "Es algo que podemos hacer ahora", dijo.

Sensibilización

A escala mundial, el tema de la migración y el desplazamiento de la población es cada vez más ampliamente discutido en el contexto del cambio climático. El Acuerdo de París, adoptado en diciembre del 2015 incluye los migrantes entre los grupos cuyos derechos deben ser protegidos, y se refiere a la necesidad de "enfoques integrados para prevenir, minimizar y atender los desplazamientos relacionados con los impactos adversos del cambio climático."

Hablando en París durante las negociaciones sobre el clima, el Director General de la Organización Internacional para las Migraciones (OIM), el Embajador William Lacy Swing, dijo que la inclusión del tema en el acuerdo ayudaría a elevar la visibilidad de la "migración climática" como uno de los muchos factores producto de una "movilidad humana sin precedentes."

"No creo que, en general, nuestros gobiernos, particularmente nuestros parlamentos, sean lo suficientemente conscientes de lo que está sucediendo y por qué tienen la responsabilidad de abordar esto en términos monetarios y politicos", dijo.

Por supuesto, la migración es a menudo un fenómeno complejo con múltiples causas. El Embajador Néstor Méndez, Secretario General Adjunto de la Organización de los Estados Americanos (OEA), señaló que los factores no ambientales a menudo entran en juego después de un desastre y contribuyen a la decisión de migrar.

"Si usted tiene una comunidad muy pobre que ya está sufriendo de la pobreza, desde el mal gobierno, de la imposibilidad de acceder a ciertos servicios básicos, estas personas son más vulnerables a mover si son golpeados por un huracán o una sequía o una inundación a causa la infraestructura no está en su lugar para darles algunas de las protecciones básicas que les permitan resistir este tipo de desastres naturales y permanecer en casa ", dijo en una entrevista. Con todo el trabajo que se hace para hacer frente a las causas del cambio climático, "también tenemos que mirar a garantizar que la vulnerabilidad de nuestras comunidades se reducen", agregó.

La OEA puede ayudar a alertar sobre el problema y alentar a los países a establecer protocolos para hacer frente a la migración inducida por el clima, dijo el embajador Méndez. "Se necesita un enfoque integral, porque para reducir la vulnerabilidad al cambio climático se requiere una gran cantidad de trabajo en muchas áreas" desde redes sociales de apoyo para la reducción de la pobreza-hasta códigos de construcción inteligentes que impidan la edificación en zonas costeras bajas. Aunque los gobiernos nacionales suelen manejar las respuestas a los desastres naturales, dijo, también es importante trabajar con los gobiernos locales ya que gran parte de la implementación pasa a ese nivel.

"Me gustaría animar a todos aquellos que tienen un papel de liderazgo comunitario, en la administración de gobiernos locales, en el gobierno central, para ayudar a crear conciencia de cómo los cambios en el clima impactarán a nuestra gente en el largo plazo y la forma en que necesitaremos prepararse para ello, porque es una realidad ", dijo el Secretario General Adjunto.